Intro: le cancer du pancréas

Le pancréas est un organe qui joue un rôle à la fois dans la digestion des aliments et dans le maintien du taux de sucre dans le sang. C'est un organe qui a pour fonction de fabriquer des produits nécessaires au bon fonctionnement du corps humain, ce qui en fait une glande. Le pancréas assure deux fonctions. Une partie du pancréas fabrique des produits qui seront relâchés dans l'intestin pour permettre la digestion des aliments. L'autre partie fabrique des hormones (l'insuline et le glucagon) et s'assure de maintenir le taux de sucre dans le sang à l'intérieur des limites nécessaires au bon fonctionnement du corps. L'insuline fait descendre le taux de sucre dans le sang, alors que le glucagon le fait monter. Le pancréas est donc essentiel au bon fonctionnement du corps.

Le cancer du pancréas, ou adénocarcinome du pancréas, provient de la transformation maligne de {tooltip}cellules{end-link}Structure fondamentale des tissus vivants. {end-tooltip} du pancréas, c'est-à-dire que des cellules qui assurent le fonctionnement normal du pancréas deviennent des cellules cancéreuses déréglées. Ce type de cancer représente 95% des cancers retrouvés dans cet organe. Le deuxième type le plus fréquent est le cancer neuroendocrinien, qui provient de la partie du pancréas produisant les {tooltip}hormones.{end-link}Substance chimique sécrétée dans l'organisme et qui agit sur un récepteur du tissu cible pour en modifier le fonctionnement.{end-tooltip} Ce second type de cancer est très différent de l'adénocarcinome. Il est habituellement beaucoup moins agressif et a habituellement un meilleur {tooltip}pronostic.{end-link}Appréciation de l’évolution et de l’issue d’une maladie après son diagnostic.{end-tooltip}

Il est également possible de retrouver d'autres types de tumeurs, comme des métastases (ce sont des cancers qui proviennent en réalité d'un cancer d'un autre organe et qui se sont logés au pancréas), ou certains types de cancers très rares (cystadénocarcinome mucineux, tumeur pseudopapillaire du pancréas et autres).

Il arrive parfois que ce qui semble être un cancer du pancréas est en réalité un cancer d'une partie du corps qui y est relié, soit le canal de la bile (le canal transportant la bile du foie vers l'intestin et qui est rejoint par le canal du pancréas) ou encore l'ampoule de Vater (l'endroit où le canal commun du foie et du pancréas rejoint l'intestin). Lorsque le cancer provient du canal de la bile dans sa partie traversant le pancréas, on parle d'un cholangiocarcinome distal. Lorsqu'il provient de l'ampoule de Vater, on parle d'un adénocarcinome de l'ampoule de Vater. Ces trois types de cancers (adénocarcinome du pancréas, cholangiocarcinome distal et adénocarcinome de l'ampoule de Vater) sont parfois difficiles à distinguer les uns des autres lors des examens médicaux. Toutefois, leur traitement est, pour la majeure partie, similaire de l'un à l'autre.

L'information fournie ici concerne le type le plus fréquent, l'adénocarcinome du pancréas, et le terme « cancer du pancréas » sera utilisé comme un terme équivalent.

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